Taking the First Step: Why I took the top job at ADL, and what we can do to secure fair treatment and justice for all

  • by:
    • Jonathan Greenblatt
  • July 21, 2015

By Jonathan Greenblatt
National Direc­tor of the Anti-Defamation League



A little over a year ago, I was working in what, in many ways, was a dream job. After years as an entrepreneur, starting and scaling companies, I was asked by President Obama to join his team at the White House and lead the Administration’s efforts to use social innovation — steering how we use private-public partnerships, innovative finance, and creative policies to tackle problems from boosting job creation to reducing recidivism. Then, I got the call.

Would I be interested in being considered to lead the Anti-Defamation League (ADL)?

I was flattered. I knew ADL from working as an intern in the Boston office back in college. And my wife had been an associate director in ADL’s Los Angeles office. But the truth is that ADL had been led by the legendary Abe Foxman for decades. The organization is more than a century old. Why would a serial entrepreneur and social innovator be interested?

Yet, I was intrigued. ADL was an organization with a storied history and a powerful mission. And today, on my first day as the new National Director of ADL, I can say that I am humbled and excited to lead this national institution deep into its next century.

The founding mission of the organization — to stop the defamation of the Jewish people and to secure fair treatment and justice for all — is as relevant today as it was 100 years ago. We have come far. Indeed, very far. But there is more work to be done on both of these interlocking goals.

  • While Jews are in positions of prestige and power in the U.S. that were unimaginable at the turn of the last century, anti-Semitism persists. And, in some places, it is surging.
  • While an African-American sits in the White House, we still see the tragedies in places like Ferguson, Baltimore, and Charleston, which have highlighted the very real problems of racism that persist in our country.
  • While the Supreme Court has affirmed that anyone can marry, our friends and family in the LGBT community can be fired from a job or denied housing simply because of who they love.
  • While the Jewish state of Israel is strong and thriving, there is a growing movement — on our college campuses and in many world capitals — to delegitimize and demonize it.
  • And there are nations like the Islamic Republic of Iran and non-state actors like ISIS that peddle virulent ideologies, finance and propagate terror, and assault the rights of women and minorities within their midst and beyond.

Just as the Jewish Bible inspired America’s founders, both inspire the work of ADL. We are motivated by Judaism’s enduring call of “justice, justice you shall pursue,” and we are propelled by our nation’s quest for a “more perfect union.” When fair treatment is secured for all, democracy is strengthened and that is good for its Jews and other minorities. And when Jews and other minorities can live safely and securely, that is good for our country.

This is not some abstract notion for me. I learned it as a child.

Below is a picture of my grandfather, taken in 1938. Before his family was taken to the ghetto, before most of them were slaughtered, my grandfather — thankfully — came to this country as a refugee. He came to America without language and without resources. Despite the obstacles, he forged a sort-of middle-class life in Bridgeport, Connecticut.


My grandfather, Bernard Greenblatt, in a picture taken in the mid-1930s in Germany.

My grandfather, Bernard Greenblatt, in a picture taken in the mid-1930s in Germany.

What amazed me is that he never lost his sense of optimism. He never lost his sense of hope. This helped to inspire me as a kid to participate in a small way in the grassroots movement in the late 1970s and 1980s to free the Soviet Jews who were not allowed to practice their faith or emigrate. We walked down Park Avenue in Bridgeport holding placards. There were letter-writing campaigns. And march after march, letter after letter, it started to make a difference — and then it worked. They were freed.

Now, I never was so naïve to think that I alone affected this change, but participating in the movement gave me the sense that every person could change the world. It was that spark that first took me into public service and then into the field of social entrepreneurship. I focused on creating brands and building companies that were all about doing well by doing good — finding ways to create economic value and social benefit. Some refer to this as a “double bottom-line.” I think it’s just a model that works — and makes sense.

ADL is a natural extension of the work I have done, not just because of its illustrious history, but because ADL’s mission is so critical today.

Consider two reports that ADL just issued.

In the first, our “With Hate in their Hearts: The State of White Supremacy in the U.S.,” we found there has been a resurgence of white supremacists and the violence generated by them which rivals what we saw in the era of Oklahoma City bombing two decades ago. The report lays out how white supremacists have used the Internet to engage with each other without having to join an organization or even leave their couch. As the report says:

White supremacist discussion forums like Stormfront allow huge numbers of white supremacists to network and converse with each other without belonging to a group. The social networking revolution that began around 2006 amplified this trend; today, it is easy for white supremacists to connect, even on a one-to-one basis, on social media platforms like Facebook. These interactions need not be solely virtual, as on-line interactions often lead white supremacists to meet-ups and interactions in the real world.

In the second report, a follow-up to ADL’s study of anti-Semitism in 19 countries called the Global 100 Index, despite finding significantly lower levels of anti-Semitic attitudes in France, Germany and Belgium where there were tragic incidents of violence against Jews, ADL found increases in anti-Semitic attitudes over the past year in some of the other most developed European countries. This occurred despite public condemnations by European leaders. Disturbingly, ADL found that on average more than half the Muslims living in Belgium, France, Germany, Italy, Spain, and the UK hold very strong anti-Semitic views. Many have been exposed to anti-Semitic stereotypes by hateful speech spread via the Internet.


Findings from ADL’s Global 100 Survey

Findings from ADL’s Global 100 Survey


These trends point to the need for vigilance — at home and overseas — to protect the interests of the Jewish people and to use modern tools and new strategies to combat the threats that confront the Jewish community and other minority groups.

The world is increasingly interconnected and online. Social media certainly can be a source of divisiveness and a vehicle for hate, but it also is among the most powerful innovations that the world has ever seen. The medium offers extraordinary opportunities for impact, bringing people together and building communities across borders. There is so much that can be done.

So whether through new technology or just old-fashioned organizing, we need to commit ourselves to bringing people together so they and we can appreciate our differences and our commonality, and thus we also must stand up for one another. As the sage Hillel taught, “If I am not for myself, who will be for me? If I am only for myself, what am I?” And, as we know from our American tradition, e pluribus unum: out of many, we become one.

Inspired by ADL’s history, I will work ferociously to fight anti-Semitism and all forms of hatred and bigotry, and I will labor tirelessly to expand the organization’s reach and partnerships — to elevate ADL as a vehicle for change and progress. My ambition is to ensure that ADL makes as big an impact over the next 100 years as it has made in its first 100 years.

I know this will be difficult. It will be a long journey. I know that progress is sometimes incremental, slow, and even frustrating. It’s too easy for people to give up, turn against each other, or turn a blind eye.

But in my lifetime — whether it’s freedom for Soviet Jews or rights for the LGBT community, we have seen extraordinary progress. I am inspired by ADL’s heritage and have faith that its legacy will lead us forward. Indeed, as Dr. King said, “Faith is taking the first step even when you don’t see the whole staircase.”

I hope you will join me and ADL as we take this first step.


Dar el primer paso

Porqué asumí el trabajo en la ADL y qué podemos hacer para garantizar un tratamiento justo y justicia  para todos


Hace poco más de un año, trabajaba en lo que —en muchos sentidos— era un trabajo ideal. Después de años como empresario, fundando y cambiando la escala de compañías, el Presidente Obama me pidió unirme a su equipo en la Casa Blanca y liderar los esfuerzos de la administración para utilizar la innovación social -—dirigiendo la forma en que utilizamos las sociedades públicas-privadas, las finanzas innovadoras y políticas creativas para abordar problemas desde la creación de puestos de trabajo hasta la reducción de reincidencias. Entonces, recibí la llamada.

¿Estaría interesado en que me tomaran en cuenta para liderar la Liga Antidifamación (ADL)?

Me sentí halagado. Conocía la ADL por haber hecho mi práctica en la oficina de Boston cuando estaba en la universidad. Y mi esposa había sido directora asociada en la oficina de Los Ángeles de la ADL. Pero la verdad es que la ADL había sido dirigida por el legendario Abe Foxman durante décadas. La organización tiene más de un siglo de existencia. ¿Por qué habría de interesarle a un emprendedor en serie e innovador social?

Aun así, estaba intrigado. La ADL era una organización con una notable historia y una misión de gran alcance. Y hoy, en mi primer día como el nuevo Director Nacional de la ADL, puedo decir que siento humildad y emoción al dirijir esta institución nacional en su segundo siglo.

La misión fundacional de la organización —combatir la difamación de los judíos y garantizar un trato equitativo y justicia para todos—   es tan pertinente hoy como hace 100 años. Hemos llegado lejos. De hecho, muy lejos. Pero hay más trabajo por hacer en estas dos metas que se entretejen.

  • Aunque los judíos ocupan posiciones de prestigio y poder en Estados Unidos que eran inimaginables a fines del siglo pasado, el antisemitismo persiste. Y, en algunos lugares, se está disparando.
  • Aunque un afro-americano ocupa la Casa Blanca, todavía vemos tragedias como las de Ferguson, Baltimore y Charleston que resaltan los muy reales problemas de racismo que persisten en nuestro país.
  • Aunque la Corte Suprema ha afirmado que cualquier persona se puede casar, nuestros amigos y familiares de la comunidad LGBT pueden ser despedidos de un empleo o se les puede negar una vivienda simplemente debido a quién aman.
  • Aunque el estado judío de Israel es fuerte y próspero, hay un creciente movimiento —en nuestros campus universitarios y en muchas capitales del mundo— para quitarle legitimidad y demonizarlo.
  • Y hay naciones como la República Islámica de Irán y agentes no estatales como ISIS que difunden ideologías virulentas, financian y propagan el terror, y asaltan los derechos de las mujeres y las minorías en su medio y más allá.

Tal como la Biblia judía inspiró a los fundadores de Estados Unidos, ambos inspiran el trabajo de la ADL. Nos motiva la perdurable llamada del Judaísmo a la “justicia, justicia perseguirás” y nos impulsa la búsqueda de “una unión más perfecta” en nuestra nación. Cuando se garantiza un trato justo para todos, la democracia se consolida y eso es bueno para sus judíos y otras minorías. Y cuando los judíos y otras minorías pueden vivir tranquilos y seguros, eso es bueno para nuestro país.

Para mí, esta no es una idea abstracta. La aprendí cuando niño.

Debajo hay una fotografía de mi abuelo tomada en 1938. Antes de que llevaran a su familia al ghetto, antes de que la mayoría de ellos fueran asesinados, mi abuelo —afortunadamente— llegó a este país como refugiado. Llegó a Estados Unidos sin conocer el idioma y sin recursos. A pesar de los obstáculos, logró tener una vida de clase media en Bridgeport, Connecticut.

Lo que me sorprende es que él nunca perdió su optimismo. Nunca perdió la esperanza. Eso me inspiró cuando niño a participar en el movimiento de finales de los años 70 y años 80 para liberar a los judíos soviéticos a quienes no se les permitía practicar su fe o emigrar. Caminamos por Park Avenue en Bridgeport llevando carteles. Hubo campañas para escribir cartas. Y manifestación tras manifestación, carta tras carta, comenzamos a hacer una diferencia —y luego funcionó. Los liberaron.

Claro, nunca fui tan ingenuo para pensar que yo solo había logrado ese cambio, pero participar en el movimiento me dio la sensación de que cualquier persona puede cambiar el mundo. Fue esa chispa la que me llevó inicialmente al servicio público y luego al campo del emprendimiento social. Me concentré en crear marcas y compañías que funcionaran bien haciendo el bien   —encontrando formas de crear valor económico y beneficios sociales. Algunos se refieren a esto como “doble objetivo”. Yo pienso que es sencillamente un modelo que funciona  y tiene sentido.

La ADL es una extensión natural del trabajo que he hecho, no solamente debido a su ilustre historia sino por la gran importancia de su misión hoy día.

Tomen en cuenta dos informes que la ADL acaba de publicar.

En el primero,  “With Hate in their Hearts: The State of White Supremacy in the U.S.” encontramos que ha habido un resurgimiento de los supremacistas blancos y la violencia generada por ellos, que compite con lo que vimos en la era del atentado contra Oklahoma hace dos décadas. El informe expone cómo los supremacistas blancos han utilizado el Internet para comunicarse entre ellos sin necesidad de afiliarse a una organización o abandonar su sofá. Como afirma el informe:

Los foros de discusión de los supremacistas blancos, como Stormfront, permiten a gran cantidad de  supremacistas blancos ponerse en contacto y conversar entre ellos sin pertenecer a un grupo. La revolución de las redes sociales que comenzó alrededor de 2006 aumentó esta tendencia; hoy, es fácil para los supremacistas blancos conectarse, incluso uno a uno, en plataformas sociales como Facebook. Estas interacciones no son solamente virtuales, pues las interacciones en línea a menudo conducen a los supremacistas blancos a reuniones e interacciones en el mundo real.

En el segundo informe, un seguimiento en 19 países al estudio sobre antisemitismo realizado por la ADL: Índice Global 100, a pesar de encontrar niveles significativamente inferiores en las actitudes antisemitas en Francia, Alemania y Bélgica, donde ocurrieron trágicos incidentes de violencia contra judíos, la ADL encontró incrementos en las actitudes antisemitas en el último año en algunos de los otros países europeos desarrollados. Esto ocurrió a pesar de las condenas públicas por parte de los líderes europeos. Más inquietante aún, la ADL encontró que en promedio más de la mitad de los musulmanes que viven en Bélgica, Francia, Alemania, Italia, España y el Reino Unido abrigan opiniones antisemitas muy fuertes. Muchos han estado expuestos a los estereotipos antisemitas en los discursos de odio difundidos en Internet.

Hallazgos de la Encuesta Global 100 de la ADL

Estas tendencias señalan la necesidad de ser vigilantes —en el país y en el exterior— para proteger los intereses del pueblo judío, y utilizar herramientas modernas y nuevas estrategias para combatir las amenazas que enfrentan la comunidad judía y otras minorías.

El mundo está cada vez más interconectado y en-línea. Los medios sociales ciertamente pueden ser una fuente de disensiones y un vehículo para el odio, pero también están entre las innovaciones más poderosas que el mundo ha visto. El medio ofrece extraordinarias oportunidades para hacer impacto, reuniendo a la gente y construyendo comunidades a través de las fronteras. Hay tanto que se puede hacer.

Así que ya sea con la nueva tecnología o simplemente organizando por métodos antiguos, necesitamos comprometernos a reunir a la gente para que ellos y nosotros podamos apreciar nuestras diferencias y nuestras cosas en común y, de este modo, también debemos defendernos unos a otros. Como el sabio Hillel nos enseñó, “Si yo no estoy para mí, ¿quién estará? Si estoy solamente para mí, ¿qué soy?” Y, como sabemos por nuestra tradición estadounidense, e pluribus unum: de muchos, hacemos uno.

Inspirado por la historia de la ADL, trabajaré intensamente para combatir el antisemitismo y todas las formas de odio e intolerancia, y trabajaré incansablemente para ampliar el alcance y las alianzas  de la organización —para hacer de la ADL un vehículo para el cambio y el progreso. Mi ambición es asegurarme de que la ADL tenga un impacto tan grande en los próximos 100 años como en sus primeros 100.

Sé que será difícil. Será un largo viaje. Sé que el progreso es a veces gradual, lento e incluso frustrante. Es demasiado fácil darse por vencidos, atacar al otro, o mirar para otro lado.

Pero a lo largo de mi vida —ya sea que hablemos de la libertad para los judíos soviéticos o los derechos de la comunidad LGBT— hemos visto un progreso extraordinario. Me siento inspirado por la tradición de la ADL y confío en que su legado nos conducirá adelante. De hecho, como dijo el Dr. King, "Fe es dar el primer paso aun cuando no vea la escalera completa”.

Espero que se una a mí y a la ADL mientras damos este primer paso.

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