Empowering Young People in the Aftermath of Hate (In English and En Español)

What Educators and Family Members Can Do

  • For Educators
    For Parents, Families, and Caregivers
Father Comforts Sad Child

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Today, local, national or international tragedies happen so frequently that they can feel almost commonplace. When a hate crime, mass shooting, act of terrorism or other terrible and hate-inspired event occurs, one of the first questions many people ask is, what should we tell the children? How can we explain to them what has happened?

Despite our best efforts to protect youth from the details of hate-motivated events, we can never assume that they are unaware of what is happening around them. Through the internet, social media and mobile communication, youth—even very young children—quickly become aware of events of significance in their community and world, and need opportunities to process their feelings and share their fears in sensitive and age-appropriate ways.

Feelings of fear, powerlessness and vulnerability are common experiences all people share whenever acts of hatred, terrorism, or mass shootings occur, and feelings are personally compounded when the perpetrators are targeting a specific group of people to which we may identify. Children and teens are not immune to these feelings, but adults can help by providing information that answers their questions, giving them opportunities to express how they feel, reassuring them that adults in their lives are working to keep them safe, and helping them channel their feelings into positive actions in their own lives and communities.

Before any discussion begins, every effort should be made to create an environment where children will feel comfortable expressing their feelings and views. The strategies and tools in Creating an Anti-Bias Learning Environment provide a useful resource.

Family Conversations about Hate Incidents, Terrorism and Bias-Motivated Violence

Every child’s development follows a varied and unique pace, and the skills needed to dialogue effectively with them evolve as they grow. When incidents of hate, acts of terrorism and acts of bias-motivated violence occur in your community or in the broader society, children and teens necessarily have concerns and fears. Consider the needs, challenges and individual personalities of the young people in your life before deciding how to approach the conversation. And, when beginning the conversations, take a few minutes for your young person to think about some rules that would help them to feel safe, especially when they want to talk about issues that may be scary or unfamiliar to them. As they make suggestions, you may want to write them down.

Ground Rules for Discussion

Prior to engaging in a discussion about the ideas and feelings of young people about a recent incident of violence or hate, it is helpful to create ground rules that promote a safe and supportive atmosphere where youth feel comfortable and where they perceive that their ideas and feelings are accepted and valued. As a family member engaging in these conversations, you will not need formal “ground rules” but it is important to set a tone of safety, respect, listening and confidentiality.

How can we begin and continue conversations about terror and violence with youth? What can we say or do to help our young people feel safe?

Some Considerations

Below are some additional recommendations to guide discussions with children and teens:

  • Before talking with children or teens, make sure you feel prepared to discuss the incident and/or topic.
  • Treat all young people’s questions with respect and seriousness.
  • Answer questions as clearly and honestly as you can and use simple language in terms they can understand.
  • Young people often struggle to understand why these incidents take place and what motivates people who perpetrate these crimes.
  • Be alert for signs of distress in children.
  • Ask young people what they are hearing from friends, classmates and through social media.
  • It is always very useful to highlight for children the people who helped the victims and their families during these incidents as well as those who supported them afterwards.

Lesson Plans You Can Use

Ground Rules for Discussion (PDF): An activity for upper elementary, middle and high school students to help create ground rules that promote a safe and supportive atmosphere where youth feel comfortable and where they perceive that their ideas and feelings are accepted and valued.

Balancing the Good and the Bad (PDF): An activity that provides upper elementary school students an opportunity to investigate some of the bad and hateful things that happen in society as well as good or helpful things that people do to fight hate.

The Trouble with Stereotypes (PDF): An activity that provides upper elementary school students an opportunity to examine how people develop stereotypes and to consider how stereotypes can lead to prejudice and other hate behaviors.

Remembering Those Hurt by Hate (PDF): An activity that provides middle and high school students an opportunity to remember people who have been hurt by hate and to create a unique way to express their hopes that such events will not happen again.

The Escalation of Hate (PDF): An activity that provides middle and high school students the opportunity to examine the escalating nature of hate and to consider the difficulty of stopping the progression once it begins.

Hoy día, suceden tragedias locales, nacionales o internacionales con tanta frecuencia que casi pueden parecer algo común. Cuando ocurre un crimen de odio, un tiroteo masivo, un acto de terrorismo u otros acontecimientos terribles e inspirados por el odio, una de las primeras preguntas que se hace mucha gente es ¿qué debemos decirle a los niños? ¿Cómo explicarles lo que ha sucedido?

A pesar de nuestros mejores esfuerzos para proteger a la juventud de los detalles de los acontecimientos motivados por el odio, nunca debemos asumir que no son conscientes de lo que está sucediendo a su alrededor. A través de Internet, las redes sociales y las comunicaciones móviles, los jóvenes —e incluso niños muy pequeños— se enteran rápidamente de los acontecimientos significativos en su comunidad y en el mundo, y necesitan oportunidades para procesar sus sentimientos y compartir sus miedos de manera sensible y apropiada para su edad.

Los sentimientos de miedo, impotencia y vulnerabilidad son experiencias comunes que todos comparten cuando ocurren actos de odio, terrorismo o matanzas masivas, y los sentimientos son especialmente complicados cuando los autores del crimen atacan a un grupo específico de personas con el cual nos podemos identificar. Los niños y adolescentes no son inmunes a estos sentimientos, pero los adultos pueden ayudarles proporcionándoles información que responda a sus preguntas, dándoles oportunidades para expresar cómo se sienten, asegurándoles que los adultos en sus vidas están trabajando para que ellos estén seguros y ayudándoles a canalizar sus sentimientos en acciones positivas para ellos mismos y sus comunidades.

Antes de comenzar cualquier discusión, es importante hacer lo necesario para crear un ambiente en el que los niños se sientan cómodos expresando sus sentimientos y opiniones. Las estrategias y herramientas de “Crear un ambiente de aprendizaje contra el prejuicio” constituyen un recurso útil.

Conversaciones en amilia sobre incidentes de odio, terrorismo y violencia motivada por prejuicios

El desarrollo de cada niño sigue un ritmo variado y único, y las habilidades necesarias para dialogar efectivamente con ellos evolucionan a medida que crecen. Cuando ocurren incidentes de odio, actos de terrorismo y actos de violencia motivada por prejuicios en su comunidad o en la sociedad en general, los niños y adolescentes inevitablemente sienten preocupación y miedo. Tenga en cuenta las necesidades, retos y personalidades individuales de los jóvenes antes de decidir cómo abordar la conversación. Y, al comenzar las conversaciones, tómese unos minutos para que el joven piense en algunas reglas que le ayudarán a sentirse seguro, especialmente cuando desee hablar sobre asuntos que pueden producirle miedo o ser poco familiares para él. A medida que haga sugerencias, usted podría anotarlas.

Reglas básicas para la discusión

Antes de iniciar una discusión sobre las ideas y sentimientos de los jóvenes respecto a un incidente reciente de violencia u odio, es conveniente establecer reglas básicas que promuevan una atmósfera segura y de apoyo, donde los jóvenes se sientan cómodos y sientan que sus ideas y sentimientos son aceptados y valorados. Como miembro de familia que se involucra en estas conversaciones, usted no necesitará “reglas básicas" formales, pero es importante fijar un tono de seguridad, respeto y confidencialidad.

Algunas consideraciones

A continuación presentamos algunas recomendaciones adicionales para guiar las conversaciones con niños y adolescentes:

  • Antes de hablar con los niños o adolescentes, cerciórese de estar preparado para discutir el incidente y/o el tema.
  • Trate todas las preguntas de los jóvenes con respeto y seriedad.
  • Conteste las preguntas tan clara y honestamente como pueda, y utilice un lenguaje simple, que ellos puedan entender.
  • A menudo los jóvenes tienen problemas para entender por qué ocurren estos incidentes y qué motiva a la gente a cometer esos crímenes.
  • Esté pendiente de las señales de angustia en los niños.
  • Pregúntele a los jóvenes qué han escuchado sobre el tema de sus amigos, compañeros de escuela y en las redes sociales.
  • Siempre es muy útil destacar a las personas que ayudaron a las víctimas y a sus familias durante estos incidentes, así como a las que los apoyaron posteriormente.